Présentation de l'éléphant

🐘 L’éléphant n'est pas seulement très intelligent, il est aussi le plus grand et le plus gros animal vivant sur terre. Aussi, des siècles auparavant, l’homme capturait les éléphants sauvages mâles agressifs, les domestiquait et les utilisait pour le combat.

⭐ Pesant jusqu’à 5 tonnes et mesurant environ 3 mètres, ils servaient à effarer les troupes et les chevaux des camps adverses.

🐘 Mais souvent incontrôlables, les éléphants pouvaient aussi représenter un danger pour leur propre troupe. Zoom sur ce pan de l'histoire.

Les éléphants comme armes de guerre

🐘 De par son intelligence incroyable et de par sa taille impressionnante, l’éléphant a toujours attiré les convoitises. S'il est aujourd'hui une attraction phare dans les zoo et parcs animaliers, il était auparavant au centre des convoitises des rois et des empereurs. Non pas pour son ivoire, mais pour sa remarquable puissance. À l’inverse des chameaux et des chevaux, il était utilisé comme arme de guerre pour servir de charge, pour combattre ou pour être surmonté d’un tour de combat où se placent les frondeurs et les archers.

🐘 Pendant l’Antiquité et au Moyen Âge, l’éléphant était un char d’assaut vivant sur les champs de bataille puisque sa charge sur des cavaliers ou des soldats causait d’importants dégâts en plus de l’impact psychologique sur l’ennemi.

🐘 Il pouvait réduire en miettes les fortifications, empaler les adversaires sur leurs défenses, les piétiner avec leurs pattes géantes… Ce pachyderme avait donc tout pour régner sur les champs de bataille, et il est ainsi devenu une bête précieuse. Il a joué un rôle important et décisif mais souvent méconnu dans plusieurs batailles. On vous explique :

Chez les Perses et les Indiens

S’il est impossible de dater la première utilisation des éléphants de guerre dans l’histoire, leur utilisation en Inde remonterait au Ve siècle av. J.-C..

Pendant la guerre entre les Derbices et le roi perse Cyrus. Afin de surprendre la cavalerie de Cyrus, la petite tribu de Derbices a utilisé des éléphants donnés par les Indiens.

Par la suite, en 326 av. J.-C., Pôros a utilisé entre 85 et 200 éléphants face à Alexandre le Grand, qui connaîtra d’immenses pertes, afin de soumettre ce dernier. Suite à cela, le Macédonien s’est bien gardé de continuer sa route en direction de l’Inde où l'on disait que les Gangarides possédaient environ 4 000 éléphants.

👺 L'éléphant de guerre était si efficace sur les champs de bataille que les Perses achéménides le voyait comme un démon.

Les Gréco-Macédoniens

Si Alexandre le Grand avait déjà quelques éléphants avant de faire face au roi Pôros, lors de la bataille de l’Hysdape, ce n'est qu'à partir de là qu'il a réellement mesuré leur importance au combat. Il se verra par la suite offrir des éléphants par différents rois indiens. À sa mort, ses successeurs utilisaient beaucoup d’éléphants.

Lors de la bataille d’Ipsos en 301 av. J.-C., Séleucos 1er écrasera Antigone le Borgne grâce à 400 éléphants. C’est la première bataille gagnée par un Gréco-macédonien avec des éléphants. Cette victoire lui valu le nom de « Roi d’éléphant » et a fait de cet animal le symbole de l’empire séleucide. Son emplacement géographique lui permettait de contrôler le flux d’éléphants provenant de l’Inde, et c’est ce qui a incité Ptolémée à en capturer en Afrique.

En Occident

En Occident, l’utilisation des éléphants de guerre s’est faite contre les soldats romains. Le roi d’Épire, Pyrrhus, arrive en Italie avec l’armée grecque de Tarente et 20 éléphants donnés par Ptolémée pour faire face à l’armée de Rome à la bataille d’Héraclée. Avec ces mastodontes, les légions romaines sont désorientées et perdent le combat.

L’utilisation d’éléphants de guerre par le roi d’Épire, la première fois en Occident, donna des idées aux Carthaginois qui compteront bientôt dans leurs troupes des éléphants venant des forêts d’Afrique. Ils assaillent les Romains avec ces derniers pendant le siège d’Agrigente en -261 et écrasent ensuite Marcus Atilius Regulus à la bataille de Tunis.

Le passage des Alpes par Hannibal en 218 av. J.-C. avec des éléphants est un fait célèbre. À la bataille de la Trébie, les éléphants effrayaient les légions romaines, mais après, beaucoup d’entre eux moururent de froid.

La dernière utilisation des éléphants de guerre sur les bords de la Méditerranée a eue lieu lors de la bataille de Thapsus -46 av. J.-C. opposant Pompée à César. Mais ce n'est qu'en l'an 193 que ces animaux ont réellement totalement disparus des champs de combat.

Au Moyen Âge

Disparus des champs de guerre en Occident, les éléphants ont continué à être utilisés en Asie du Sud-est et en Inde jusqu’à la fin du XVIIIe siècle. Ils sont longtemps employés en masse par les Indiens, et surtout par le sultan de Delhi, Muhammad bin Tughluq, au XIVe siècle qui en avait 3 000 et par le Moghol Akbar au XVIe siècle avec 6 000 éléphants.

En Asie du Sud-est, beaucoup de ces animaux sont utilisés sur les champs de bataille opposants les Birmans aux Sri-lankais ou les Chams aux Khmers. Les Vietnamiens les ont aussi utilisés contre les Français en 1885. L’armée française qui était impressionnée par ces bêtes utilisait en permanence des fusils pour les faire tomber.

Fort heureusement, tout ceci appartient au passé et si les éléphants sont toujours la cible de braconniers (pour leur ivoire), ils ne sont plus utilisés aujourd'hui comme armes de guerre...